Solo se puede sobrevivir unas pocas semanas sin comida y solo unos pocos días sin agua. Pero sin aire, probablemente durará unos pocos minutos.

El vínculo entre la vida y la respiración siempre fue claro, pero la ciencia moderna tuvo que revelar la mecánica a nivel celular. La comida y el agua alimentan nuestras células, pero necesitan oxígeno para descomponerlas. Las células también segregan otro gas, el dióxido de carbono, como residuo. La circulación de estos gases en el cuerpo se llama respiración. Si la respiración está comprometida, las células se debilitan, se vuelven lentas y pueden morir prematuramente.

Los pulmones son los órganos mejor asociados con la respiración, pero el proceso es crucial para todas nuestras células. Cuanto mejor puedan respirar nuestras células, más saludable será todo nuestro cuerpo.

Nuestros pulmones impulsan la respiración de dos maneras. Primero, actúan como fuelles, bombeando mecánicamente aire dentro y fuera del cuerpo. Luego, transfieren este aire adentro y fuera de nuestra sangre con sacos microscópicos llamados alvéolos. Con cada respiración, los alvéolos depositan oxígeno en la sangre y extraen dióxido de carbono de ella. Tenemos cientos de millones de alvéolos que facilitan este intercambio de gases. Si uno tomara todos los alvéolos de un par de pulmones adultos y los extendiera, equivaldría aproximadamente al tamaño de una cancha de tenis.

De acuerdo con el Dr. David Beuther, un neumólogo de National Jewish Health, las enfermedades pulmonares típicamente apuntan a una de estas dos funciones. El asma, por ejemplo, es un problema de fuelle: las vías respiratorias se tensan e inflaman, dificultando la inhalación o la exhalación. El enfisema, una afección marcada por tejido cicatricial en los pulmones, destruye los alvéolos.

“De hecho, se destruyen los sacos de aire, por lo que la cancha de tenis es cada vez más pequeña”, afirmó Beuther.

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica, la neumonía y otros problemas relacionados con los pulmones afectan nuestra respiración de diferentes maneras. Varias condiciones cardíacas también pueden dejarnos sin aliento. Pero Beuther remarca que se puede tener un corazón y pulmones perfectamente sanos y aun así estar jadeando por aire.

“Muchas veces, es solo porque la gente está fuera de forma”, recalcó.

Los pulmones no funcionan solos. El intercambio de aire a nivel celular requiere una infraestructura de cuerpo completo: pequeños vasos sanguíneos que pueden llegar a cada célula. Si la infraestructura se deteriora, también lo hace el funcionamiento de la célula.

Usted puede no notar el deterioro hasta que se le requiera hacer algo particularmente agotador. Cuando usted pide más de sus músculos de lo que están acostumbrados, ellos necesitan más circulación de aire por el esfuerzo extra. Esto es lo que causa todos los jadeos y resoplidos – sus pulmones están bombeando más fuerte para satisfacer la demanda de las células en dificultad.

Sus pulmones están trabajando horas extras, pero la respiración puede no ser capaz de llegar a las células porque no hay suficiente infraestructura para atenderlas. “Imagina un barrio lleno de casas, pero sin calles. La basura se acumula y los paquetes (del correo) no se entregan”, explicó Beuther.

Si usted participa regularmente en actividades vigorosas, tanto su cuerpo como su respiración se vuelven más eficientes. El ejercicio no sólo fortalece el tejido muscular; mejora la respiración celular porque los músculos que trabajan desarrollan una red más intrincada de vasos sanguíneos.

“Es fácil llevar cosas a la casa y la basura se recoge regularmente”, agregó Beuther. “Puedes entrenar para hacerlo mejor”.

Si estamos sujetos a suficiente actividad vigorosa comenzamos a perder grasa, y son los pulmones los que sacan la mayor parte de esta grasa de nuestro cuerpo. Contrariamente a la creencia popular, la grasa no sale del cuerpo a través del colon o se convierte milagrosamente en músculo. En su lugar, se descompone en elementos básicos y lo exhalamos. En un estudio realizado en 2014, los investigadores encontraron que cuando una persona quema 10 kg de grasa, más de 8 de esos kg son expulsadas como dióxido de carbono. El resto se va como agua.

La eliminación del exceso de grasa también facilita la respiración. Beuther argumenta que la grasa puede restringir el espacio que los pulmones necesitan para expandirse completamente, limitando así nuestros fuelles.

“Aquellos que tienen una barriga grande por lo general tienen bajos niveles de oxígeno por la noche”, agregó. “La gravedad mantiene la barriga alejada de los pulmones cuando están de pie durante el día, pero cuando se acuestan, empuja contra el diafragma y hace que la respiración sea superficial”.

La respiración y el cerebro

Todas las células necesitan oxígeno, pero las del cerebro son las que más necesitan. Las células del cerebro utilizan aproximadamente tres veces más de oxígeno que las células de los músculos. Si el cerebro recibe solo un poco menos de oxígeno del que necesita, puede resultar en un deterioro del juicio, falta de coordinación y demencia.

Dado que el cerebro es tan sensible a los niveles de oxígeno, no es de extrañar que la respiración también esté íntimamente ligada a nuestro estado emocional.

Una respiración profunda es a menudo el primer paso que damos para calmarnos. Las respiraciones cortas y rápidas también pueden moldear nuestra mentalidad. El Dr. Alex Tauberg, quiropráctico y especialista en rehabilitación en Pensilvania, señala que las personas que sufren de ansiedad a menudo tienen patrones de respiración anormales y tienden a hiperventilar. La evidencia sugiere que estas personas que respiran rápido y poco profundo pueden estar desencadenando físicamente su estado emocional. Una mejor respiración puede ser capaz de deshacerlo.

“Hubo algunos estudios que muestran que cuando se vuelve a entrenar, los patrones de respiración de alguien puede reducir su ansiedad”, apuntó Tauberg.

Las emociones, a su vez, también pueden influir en nuestra respiración. En la antigua medicina china, una filosofía en la que cada órgano se asocia con una emoción diferente, los pulmones están ligados al dolor y la tristeza.

El dolor es una reacción natural al sufrimiento y la pérdida, pero también puede ser difícil para el cuerpo, y cuanto más tiempo nos aferramos a él, más daño puede hacer. La ciencia moderna solo recientemente llegó a entender cómo el estrés emocional puede dañar el sistema inmunológico, pero es una idea que la medicina china comprendió durante miles de años.

En la revista en línea NOVA, el acupunturista australiano y herbolario chino Olivier Lejus describe cómo esta relación de dolor se manifestó en su propia vida tras la muerte de su padre. Lejus voló a Francia para asistir al funeral, pero cayó enfermo tan pronto como llegó. Pasó la mayor parte de su viaje en cama con una infección respiratoria.

“Ser incapaz de expresar estas emociones o estar abrumado por ellas hace que los pulmones se debiliten”, escribe Lejus. “Nuestra inmunidad disminuye, y podemos desarrollar fácilmente problemas respiratorios”.

Consejos para una mejor respiración

Medio ambiente: La gente reconoció desde hace tiempo que el aire fresco y limpio es esencial para la buena salud, y la evidencia que apoya esta idea nunca fue más clara. Es por eso que las actividades como fumar e inhalar solventes son generalmente desaprobadas.

Pero el mal aire no es solo cuestión de nuestros hábitos personales. Gran parte de nuestro espacio aéreo moderno está lleno de sustancias que son tóxicas para nuestras células. Las emisiones de la industria y los vehículos, las fragancias sintéticas y las sustancias químicas que se desprenden de la emisión de gases de numerosos productos en nuestro hogar y oficina tienen un impacto negativo en el aire que respiramos.

“Si observamos las ciudades con mala calidad del aire, la salud de nuestros pulmones se resiente. Necesitamos pensar en la salud pulmonar como un asunto de salud pública”, señaló Beuther.

Para un buen aire, busque plantas. Las plantas son compañeras naturales de la respiración porque su respiración complementa la nuestra: Absorben dióxido de carbono y segregan oxígeno. Si no puedes entrar en el bosque tan a menudo como te gustaría, invita a algunas plantas araña o lengua de suegra a tu casa. Estos especímenes resistentes necesitan poco cuidado, y también son algunos de los mejores purificadores de aire.

Siéntate derecho: La función pulmonar normalmente disminuye a los 30 años. Esto puede ser en parte debido al empeoramiento de nuestra postura. De acuerdo con el Dr. David A. Shapiro, quiropráctico de Complete Spine Solutions en Georgia, nuestra parte superior de la columna vertebral, el área que rodea los pulmones, generalmente cambia de forma a medida que envejecemos. Como resultado, tomamos respiraciones más cortas y superficiales. Nos quedamos sin aire más rápido que cuando éramos más jóvenes, porque nuestro cuerpo tiene que trabajar mucho más duro para llevar la misma cantidad de oxígeno a la sangre.

“La parte superior de la espalda por lo general aumenta la curvatura unos 10 grados a los 60 años de edad”, apuntó Shapiro. “Además, todos nuestros ligamentos espinales se vuelven rígidos y pierden la elasticidad de nuestra juventud. Esta combinación de deformidad de la columna vertebral y rigidez de los ligamentos demostró en investigaciones que disminuye nuestra capacidad pulmonar, y por lo tanto tiene un impacto negativo en nuestra resistencia, fuerza y salud”.

Ejercite sus pulmones: Para aumentar la capacidad pulmonar, la experta en acondicionamiento físico Carol Michaels recomienda estirarse para abrir el pecho y someter sus fuelles a un poco de entrenamiento de resistencia.

Coloque una mano sobre su abdomen. Inhale por la nariz mientras empuja suavemente el abdomen hacia afuera. Exhale lentamente a través de los labios fruncidos mientras empuja suavemente hacia adentro y hacia arriba sobre el abdomen con la mano, para ayudar a vaciar completamente los pulmones, llevando el ombligo hacia la columna vertebral.

“Además de fortalecer los músculos abdominales, ayudará a regular la respiración si uno se queda sin aliento, particularmente durante una actividad. Este tipo de respiración también ayudará a superar una actividad en la que se experimenta falta de aliento”, aseguró Michaels.

Beuther cree que lo más importante para mantener los pulmones sanos es mantenerse activo.

“Más ejercicio puede conducir a una mejor respiración”, añadió. “Los pulmones, como gran parte de nuestro cuerpo, es una situación de ‘usarlo o perderlo’. Cuando usted va a hacer ejercicio -corre, camina a paso rápido o sube escaleras- está respirando más profundamente y con más frecuencia. Esas respiraciones más profundas estiran los pulmones y ese estiramiento es saludable para el pulmón”.

A través de La Gran Época.

Los beneficios de una mejor respiración
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Categorías: Vida & Estilo


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