Redacción BLes– Por primera vez, los científicos han sido testigos de los últimos días y de la agonía de una estrella supergigante roja antes de que explote en una supernova.

En la mayoría de los casos, las supernovas se descubren cuando ya se han producido. Sin embargo, se han observado algunos tipos diferentes cuando estaban a punto de estallar. Entonces, unos 130 días antes de que explotara, los astrónomos pudieron ver las últimas etapas de la estrella, incluido su brillo gradual y su eventual explosión.

La autora principal de una investigación sobre la supernova en el Astrophysical Journal, Raffaella Margutti, lo describió como “observar una bomba de tiempo”. Es la primera vez que se observa que una estrella supergigante roja moribunda crea una emisión tan brillante antes de colapsar y entrar en combustión.

Una galaxia situada a 120 millones de años luz contenía la estrella, pero ni ésta ni su galaxia pueden verse con el ojo humano.

El telescopio Pan-STARRS indicó que la estrella estaba expulsando furiosamente volúmenes masivos de gas, por lo que los astrónomos siguieron vigilándola.

Tuvieron la suerte de registrar el intenso destello de luz que liberó, más brillante que todas las demás estrellas de la galaxia juntas en el mismo momento.

Margutti, actualmente profesor asociado de la Universidad de California en Berkeley, realizó la investigación mientras trabajaba como becario postdoctoral en Evanston (Illinois).

La nueva investigación dirigida por el estudiante de posgrado de Margutti, el astrofísico Wynn Jacobson-Galán, se ha publicado en la revista Science.

El observatorio Pan-STARRS de la Universidad de Hawái, situado en el volcán Haleakala de Maui, identificó la estrella en el verano de 2020, según Jacobson-Galán.

A partir del destello de la supernova y de las observaciones posteriores, quedó claro que la estrella estaba envuelta en gas en el momento de la explosión. Lo más probable es que este gas fuera el mismo que había estado expulsando durante el mes anterior.

Se han observado algunas supernovas anteriores, pero ninguna de este tipo. Jacobson-Galán dijo que estas colisiones han ocurrido a menudo cuando una estrella masiva ha colisionado con su compañera binaria.

Sin embargo, ninguna otra estrella parecía estar involucrada en esta explosión.

Jacobson dijo que “este tipo de supernovas provienen de una estrella masiva, y normalmente es una supergigante roja, y eso es lo que vimos, son una de las supernovas más comunes en el universo”.

Esta supernova se encuentra en el extremo inferior del rango de tamaño para que las estrellas exploten en supernovas, según las observaciones realizadas después del evento.

Nuestro sol es demasiado pequeño para explotar en una supernova. Después de su vida, se convertirá en una enana blanca.

Además, las estrellas más pequeñas, según Jacobson, pueden durar miles de millones de años, ya que su combustible de fusión no se agota tan rápidamente.

A diferencia de la explosión de este estudio, las gigantes rojas como la supernova sólo pueden consumir combustible durante unos cientos de millones de años antes de colapsar.

La última explosión es el resultado del “rebote” de las envolturas exteriores de la estrella contra su núcleo, que es el desencadenante; al extenderse hacia el exterior, libera los enlaces de la estrella, la desgarra y expulsa rápidamente todas sus capas.

Muchas estrellas mueren en una explosión de supernova, que libera elementos químicos “pesados” en las nubes interestelares de gas y polvo que las rodean.

La creación de nuevas estrellas y planetas a partir de los restos que quedan tras la explosión de las nubes es un proceso conocido como siembra de nubes.

Según el profesor de la Universidad de Birmingham Matt Nicholl, los astrónomos han examinado por primera vez en décadas la “vejez” de las grandes estrellas, una época hasta ahora inaccesible.

Nicholl no participó en el estudio actual, pero dirigió un equipo que identificó la supernova más brillante observada hasta ahora.

Albert Zijlstra, profesor de astrofísica de la Universidad de Manchester (Reino Unido), declaró en un correo electrónico que el brillo de la estrella antes de convertirse en supernova podría no tener relación alguna.

Brilla más que las estrellas circundantes durante muchos años, pero finalmente se desvanece sin explotar. Una estrella comparable, Eta Carinae, está a casi 7.500 años luz de distancia y emite nubes de gas masivas.

“Han visto un brillo antes de la explosión, pero no hay manera de saber que la estrella no hizo lo mismo hace 10 años, así que no sabemos si ambas cosas están relacionadas”.

Bruce Pie  – BLes.com